Как из «Звёздных войн»: Астрономы сообщили о приближении к Земле объекта, похожего на космический корабль

Учёные уже не первый месяц наблюдают за тем, как нечто размером с целый город время от времени приобретает очень своеобразный внешний вид.

Источник: AP 2023

Согласитесь, при виде такого среди звёзд в воображении сами собой рождаются фантастические ассоциации. Ни дать, ни взять знаменитый корабль Хана Соло — «Тысячелетний сокол» из «Звёздных войн».

Но если кого-то это может встревожить, то уж точно не учёных: они однозначно заявляют, что, хоть это и выглядит так необычно, но это комета. Более того, установлено, какая именно комета: её наблюдают в космосе не только уже не первый месяц, но и не первое столетие.

Первооткрывателем 12P/Pons-Brooks считается французский астроном-самоучка Жан-Луи Понс. Он увидел её, кстати, во время Отечественной войны: 12 июля 1812 года. Впрочем, стоит отметить, что это не та комета, которую в «Войне и мире» видел над ночной Москвой Пьер Безухов и которая «вполне отвечала тому, что было в его расцветшей к новой жизни, размягчённой и ободрённой душе». В романе действительно описано реальное астрономическое явление, но то была Большая комета 1811 года, обозначенная как C/1811 F1.

А эту 12P семьдесят с лишним лет спустя обнаружил американский учёный Уильям Роберт Брукс. Он думал, что это совершенно новая комета, но оказалось, что это та самая, которую видел Понс. Поэтому теперь это комета Понса — Брукса. Но на самом деле при внимательном прочтении старинных исторических документов выяснилось, что, скорее всего, именно её видели в небе в 1385 и 1457 годах. И не исключено, что она упомянута ещё неоднократно.

Так вот, комета эта в диаметре имеет километров 30 или чуть больше. Удивительно понимать, что такой же размер имеют некоторые звёзды, а именно — нейтронные: до предела сжатые бывшие ядра «умерших» массивных звёзд. А чёрная дыра (звёздной массы) может быть и меньше кометы Понса — Брукса.

Как и все кометы, она представляет собой «грязную» ледяную глыбу. То есть в ней много пыли, газов и так далее. И орбита у неё, как и положено для комет, чрезвычайно вытянутая: в ближайшей к Солнцу точке (в перигелии) она подлетает к нему на расстояние примерно в 117 миллионов километров, то есть между орбитами Земли и Венеры, а в самой дальней (в афелии) оказывается в 33 раза дальше от Солнца, чем наша планета, то есть где-то на уровне Нептуна. И такой гигантский овал она вокруг нашего светила описывает за 71 год с небольшим. Значит, каждые 71 год у землян появляется шанс её увидеть.

Всем известно, что, когда комета подлетает к Солнцу, у неё появляется хвост: от нагрева лёд и прочие вещества сублимируются, то есть из твёрдого замёрзшего состояния переходят сразу в газ, который длинным шлейфом тянется за небесным телом. Почему лёд перед этим не тает: для существования жидкости нужно достаточное давление, а в данном случае его, конечно, нет. Остаётся разобраться, что это у кометы Понса — Брукса за хвост такой, что мы при виде него не знаем, как это воспринимать.

Как установили учёные, на этой комете происходит удивительное явление под названием криовулканизм. Извергаются «холодные вулканы». Как это работает: под действием солнечного нагрева этот процесс сублимации, то есть испарения льда, происходит не только на поверхности, но и внутри кометы. То есть там внутри образуется пузырь газа, который увеличивает давление и пытается вырваться наружу. И по мере разрастания этого пузыря в конце концов дело заканчивается извержением. Астрономы полагают, что с кометой Понса — Брукса так получается из-за её особо неравномерной формы: выступы на поверхности мешают выходу пузыря. И это не единственная известная науке комета, на которой извергаются вулканы. К примеру, зимой 2022 года больше миллиона тонн водяного пара, газов и пыли выбросила 60-километровая комета 29P/Швассмана — Вахмана, которая делает оборот вокруг Солнца за примерно 15 лет. Впрочем, как подсчитали астрономы, в июле 2023 года комета Понса — Брукса исторгла из себя раз в десять больше вещества. От этого она стала в сорок раз ярче обычной и приобрела такой удивительный вид «Тысячелетнего сокола» или как минимум подковы. А не далее как в начале октября был новый взрыв, несколько послабее, но тем не менее яркость возросла в сорок раз.

И наконец, когда мы будем иметь счастье наблюдать этот фантастический объект, желательно невооружённым глазом: весной и летом. Интересно, что 8 апреля 2024 года над Северной Америкой будет солнечное затмение и в этот момент комета будет в небе как раз где-то недалеко, то есть жители США и Канады увидят нечто вдвойне необыкновенное. А ближе всего к Земле комета будет 2 июня, она приблизится на расстояние 232 миллиона километров (то есть будет гораздо дальше от нас, чем Солнце). Обещают, что она будет раз в четыреста ярче, чем во время летнего извержения. Будет ли в это время на ней очередное извержение криовулкана, предсказать трудно, но шансы на это вполне неплохие, раз она может вот так вспыхивать каждые несколько месяцев.